El hotel moderno fue en gran medida el resultado de la era del ferrocarril; un viaje más rápido eliminó la necesidad de las posadas que sirven a las antiguas rutas de autocares, y como resultado muchas de ellas se vieron obligadas a cerrar. Por otro lado, muchos hoteles nuevos y más grandes se construyeron de manera rentable cerca de las estaciones de ferrocarril. A medida que el viaje por placer se hizo cada vez más popular durante el siglo XIX, se construyó una nueva clase de hoteles turísticos en muchos países. A lo largo de la Riviera francesa e italiana, los hoteles turísticos fueron construidos para atender a los vacacionistas adinerados, que con frecuencia acudían durante toda la temporada de verano o invierno. Los hoteles de lujo pronto aparecieron en las ciudades; En 1889, el Savoy Hotel de Londres estableció un nuevo estándar con su propia electricidad y una gran cantidad de servicios especiales para los huéspedes.

Hotel Waldorf-Astoria en la ciudad de Nueva York, fotografiado en 1899.

Hotel Waldorf-Astoria en la ciudad de Nueva York, fotografiado en 1899.
Biblioteca del Congreso, Washington, D.C.

Otro hito fue la apertura en Buffalo, Nueva York, en 1908 del Hotel Statler, cuyo propietario, Ellsworth Milton Statler, introdujo muchas innovaciones en el servicio y las comodidades para el beneficio de la gran y creciente clase de viajeros de negocios. De Buffalo Statler creció Statler Company, la primera gran operación de cadena en hotelería.

La Primera Guerra Mundial fue seguida por un período de tremenda construcción hotelera, y los hoteles también aumentaron de tamaño; El hotel Stevens (más tarde el Conrad Hilton) en Chicago abrió con 3.000 habitaciones y conservó el título del más grande del mundo hasta finales de la década de 1960, cuando se inauguró el Hotel Rossiya en Moscú. Después de la Segunda Guerra Mundial, se construyeron muchos hoteles en o cerca de los principales aeropuertos.

El funcionamiento de las cadenas hoteleras se convirtió en una característica de la hotelería moderna, particularmente en las décadas posteriores a la Segunda Guerra Mundial. Una operación en cadena, en la que una compañía opera dos o más hoteles, permite una mayor eficiencia en áreas como compras, ventas y reservas.

Las principales categorías de hoteles son transitorias, turísticas y residenciales. Los hoteles se clasifican como “principalmente transitorios” cuando al menos el 75 por ciento de sus huéspedes no son residentes permanentes. El huésped en un hotel transitorio típico puede esperar una habitación con baño privado, teléfono, radio y televisión, además de servicios al cliente como lavandería, valet, y limpieza y planchado. Un establecimiento más grande generalmente tiene una cafetería, un comedor, un salón de cócteles o una discoteca, y una tienda de regalos o un mostrador de tabaco.